Entrevista a Sandy Hislop

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Sandy Hislop (Broughty Ferry, Escocia), Director de Mezcla e Inventario de Chivas Brothers. Entusiasta, apasionado, enamorado del whisky y del acervo cultural que esta bebida ha dejado en el alma escocesa. Iba para químico, pero al final este destilado salió a su paso y convirtió a nuestro entrevistado en una especie de alquimista que tras mucha decantación, finalmente encuentra la pureza.  

Todo empezó gracias a una oferta de trabajo que su padre vio en el periódico y que le encaminó hacia el mundo del whisky. Usted quería ser químico, ¿qué pensó en aquel momento?

Cuando dejé la escuela mi padre estaba interesado en que yo apoyara las finanzas familiares y vio una lista de trabajos en un periódico local para el puesto de asistente de sala que me permitía estudiar Química un día a la semana. ¡Lo solicité, obtuve el trabajo y nunca miré hacia atrás!

Ha sido el maestro mezclador de Ballantine’s desde 2005 y hace poco ha sido nombrado director de mezclas de Chivas para supervisar todo su porfolio. ¿Puede contarle a nuestros lectores su trayectoria desde la destilería Stewart & Son de Dundee, donde comenzó sus pasos profesionales hasta hoy, donde está en la cima del whisky mundial?

Comencé a trabajar en la industria en 1983 como controlador de calidad en una planta de whisky en Dundee y tuve la suerte de que me pidieran en una etapa muy temprana que evaluara muestras. Descubrí que tenía una aptitud natural. En 1992 me invitaron a pasar un día a la semana con Jack Goudy, el legendario master blender de Ballantine’s. Pasé cada vez más tiempo aprendiendo de Jack y, después de este período de aprendizaje fui nombrado blender en la sede de Ballantine’s en Dumbarton. En 2005 me nombraron Master Blender de Ballantine’s, supervisando un equipo de mezcla de cuatro personas. Fui responsable de monitorear la destilación, mezcla y maduración de los whiskies, una responsabilidad que ahora se ha extendido a toda la cartera de Chivas Brothers. Avancé rápido hasta ahora: en mi posición como director de Mezcla e Inventario asumo la responsabilidad de todo el inventario de maduración de Chivas Brothers, administrando y coordinando la planificación de la producción de todas las destilerías, las operaciones a granel y el almacenamiento de barriles para garantizar una posición de inventario equilibrada. 

¿Qué siente al ser una de las cinco únicas personas en los casi doscientos años de historia de Ballantine’s que han sido maestros mezcladores de la marca?

Me siento increíblemente afortunado de estar donde estoy hoy, y me siento honrado de tener la tarea de cuidar la calidad de nuestra cartera de whiskies. Después de haber trabajado en esta industria durante treinta y ocho años puedo decir con confianza que es un trabajo increíble ser el director de Mezcla e Inventario en Chivas Brothers y siempre hay algo nuevo que aprender. Nunca me canso de olfatear muestras y me encanta detectar todos los diferentes sabores que se pueden acumular en la maduración.

¿Qué han representado los maestros mezcladores Jack Goudy y Robert Hicks en su carrera profesional?

Nuestros whiskies son reconocidos por su calidad y consistencia, que se deben a las habilidades de master blenders que se transmitieron de generación en generación. Siento una gran admiración por Jack Goudy especialmente, ya que fue mi mentor y amigo cuando me entrené para convertirme en master blender de Ballantine’s.

¿Qué se necesita para ser maestro mezclador de una gran compañía como Chivas Brothers? 

Es un trabajo tan variado que las habilidades y los rasgos necesarios son realmente enormes. Si tuviera que señalar solo una habilidad, sería la capacidad de forjar tus propias opiniones e ideas. Esto nos permite seguir innovando, explorar nuevos límites de los whiskies y mantener la categoría desarrollándose al ritmo del mundo cambiante que nos rodea. A menudo les digo a los miembros más jóvenes de mi equipo de mezcla que escuchen mis palabras y las utilicen como guía, pero que deben aprender a describir y articular muestras usando sus propias palabras y sus propias experiencias vitales. Cuando se trata de cualidades naturales, creo que tener dedicación, paciencia y pasión, deben ser rasgos innatos en cualquier blender. Dedicación para seleccionar cada barril que se llena, paciencia para ver madurar la mezcla durante un mínimo de, por ejemplo, 21 años cuando se trata de Royal Salute, y pasión por despertarme todos los días y emocionarme con el whisky cada minuto. ¡Nunca me cansaré de olfatear muestras! Estos elementos naturales le darán a cualquiera una base sólida para desarrollarse y capacitarse para ser un master blender. También debe tener un buen olfato, un fuerte sentido del olfato, y ser capaz de registrar y almacenar todos estos olores diferentes en su memoria, listos para ser utilizados cuando los necesite.

Para que el lector se haga una idea de la ingente tarea que tiene asignada, ¿puede decirnos todas las destilerías que forman parte de Chivas Brothers y de su matriz Pernod Ricard a las que usted supervisa sus whiskies

Superviso más de trescientos almacenes en más de diecisiete ubicaciones diferentes, que componen varios millones de barriles que constan de más de cien whiskies distintos, que van desde nuevos hasta de más de 45 años. Principalmente, dirijo un equipo combinado de siete personas, pero también superviso la planificación de operaciones, el inventario, el centro técnico y los equipos de laboratorio que consta de más de 40 empleados. Durante el último año estuve muy involucrado en la creación de la emblemática destilería de whisky de malta de China, Emeishan, donde trabajé mano a mano con el equipo chino asesorando en gestión de inventario, selección de barricas, control de calidad, calidad de bebidas espirituosas y formando parte del Consejo Técnico.

¿Cómo es una jornada laboral tipo de Sandy Hislop?

Mi trabajo es probablemente más variado de lo que la gente piensa. Trabajo muy de cerca con los gerentes de destilería para aprobar el nuevo destilado producido cada semana en nuestras destilerías de malta y pruebo las nuevas muestras de destilado de grano todas las mañanas. También soy responsable de la selección de barricas y la asignación del nuevo destilado. También dirijo nuestros equipos técnicos de Inventario y Marca. Habiendo dicho eso, la mayor parte de mi trabajo es mantener la calidad y la continuidad de las marcas existentes y establecidas en Chivas que tienen una reputación y un legado increíbles. Además de esto, también soy responsable de todo el desarrollo de nuevos productos para la empresa. Así que nunca hay un momento en el que no tenga nada que hacer, pero para ser honesto, no lo haría de otra manera.

¿Qué es lo más importante para hacer un buen whisky? ¿Cuáles son las claves?

Para mí, un buen whisky de malta único es el que se distingue por su carácter y refleja la individualidad de la destilería de la que proviene. Por ejemplo, los single malts de Ballantine’s son únicos a pesar de estar muy cerca unos de otros en la región de Speyside. Una mezcla es una combinación de una variedad de maltas y whiskies de grano. Una gran mezcla es aquella que es a la vez compleja y armoniosa, ya que todos los componentes se combinan a la perfección y se complementan entre sí. Ballantine’s 17 Años es un ejemplo perfecto de esto, con calidez y poder provenientes de Miltonduff, corazón y dulzura provenientes de Glenburgie y un final delicado y afrutado de Glentauchers, todos juntos para una experiencia increíblemente suave.

Usted es uno de los encargados de mantener invariable la mezcla que ha hecho de Chivas lo que es. Esa es una gran responsabilidad. ¿Cómo lleva esa pesada carga?

De hecho, es una gran responsabilidad, pero tengo la suerte de tener un equipo brillante detrás de mí que me ayuda a mantener la consistencia e integridad de Chivas. Estoy particularmente orgulloso del lanzamiento de la colección Chivas Extra 13 el año pasado.

¿Podría decirnos sus cinco whiskies favoritos? 

He tenido la suerte de probar muchos whiskies increíbles durante mi carrera y es muy difícil hacer distingos entre unos y otros. También creo que la ocasión y el estado de ánimo influyen enormemente en cómo percibes el whisky que estás bebiendo. El año pasado me llevé una botella del malta de 15 años Glenburgie de Ballantine’s a un fin de semana con amigos y familiares y fue realmente magnífico. Este whisky está repleto de notas afrutadas de mermelada de frambuesa, pero también creo que el entorno y la compañía jugaron un papel importante en elevar el disfrute del mismo.

Para finalizar le planteo un juego: contésteme a estas preguntas rápidas con una o dos palabras.  

– Mejor vaso para catar whisky.

Cuando pruebo whisky en mi casa me gusta un vaso con una abertura más grande para poder meter la nariz directamente, y me gusta poder sostener el cuenco del vaso en mi mano para calentarlo suavemente. Cuando estoy probando en la sala de mezcla siempre uso el tradicional vaso de nariz con forma de tulipán.

– Un whisky suyo que le encanta.

Royal Salute 21 años

– El whisky del grupo Pernod Ricard que más le satisface.

Ballantine’s 12 años.

– Uno de sus whiskies que necesita mejorar.

¡No estaría haciendo mi trabajo correctamente si hubiera un candidato para esta respuesta! (risas). 

– Un whisky ideal para los aficionados que empiezan.

Scapa Single Malt o Ballantine’s Finest

– Un whisky de amistad. 

Realmente depende de la persona y de su gusto personal. Tengo una botella de Chivas Regal Extra 13 Años madurada selectivamente en barrica de Jerez que ha sido muy popular entre los que me visitan.

– Uno para tomar con tu pareja.

Chivas Regal 18 Años. 

– Ese whisky que sí o sí hay que tomar antes de dejar este mundo.

He sido increíblemente afortunado de haber probado whiskies increíbles durante mi carrera y mezclar algunas de las expresiones de prestigio como Ballantine’s 30 Años y Royal Salute 38 Años Stone of Destiny es una absoluta delicia.

– Un destilado, aparte del whisky, que le resulte sublime

Debo admitir que soy partidario de un Beefeater gin-tonic en un cálido día de verano.

– Sabemos de su amor por las antigüedades y por los relojes. ¿Qué salvaría antes en un incendio, su colección de cerca de trescientos relojes o una botella de cada uno de sus whiskies

¡Esto es muy difícil! Supongo que podría reemplazar muchos de los relojes de mi colección, ¡pero algunos de los whiskies son insustituibles! 

Gracias Sandy por su tiempo. Le esperamos pronto por España.